VEB Russian Financial institution Linked To Spy Ring

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Das Tor zu “Rezidentura”, der russischen diplomatischen Verbindung, in der Bronx.

Im Jahr 2014 befand sich das FBI in einem späten Stadium eines aufwändigen Stichs. Ein Undercover-Agent, der sich als Energieanalyst ausgibt, hat zwei in New York tätigen russischen Spionen Ordner mit gefälschten Geschäftsgeheimnissen zugespielt.

Die Spione brachten die Ordner zurück zur “Rezidentura”, der New Yorker Operationsbasis für den SVR, Russlands ausländischen Geheimdienst.

In dem durchgesickerten Material versteckte Mikrofone leiteten jedes Wort der Spione an amerikanische Spionageabwehragenten zurück. Die beiden SVR-Offiziere wurden dabei erwischt, wie sie über ihre geheimen Rollen schwatzten, von den Schwierigkeiten bei der Rekrutierung potenzieller Agenten bis zur Enttäuschung, dass ihre tägliche Arbeit nicht einmal in der Nähe von „Filmen über James Bond“ lag.

In ihren frei fließenden Gesprächen diskutierten sie über einen SVR-Agenten, der in New York unter tiefer Deckung für sie arbeitet: Evgeny Buryakov.

Angeblich war Burjakow ein Vertreter einer russischen Bank namens VEB. In Wirklichkeit arbeitete er für den SVR und sammelte wirtschaftliche Informationen.

FBI-Transkripte zeigen, dass die beiden Spionagemeister darüber diskutierten, wie Burjakow als Bankangestellter um die Welt gereist war, während er ging und wie er eine wichtige Aufgabe übernehmen sollte: herauszufinden, wie die USA russische Firmen von ihrem Finanzsystem ausschließen wollten.

Sie mussten sich keine Sorgen machen. Die amerikanischen Behörden erlaubten der russischen Bank, deren Vorstand früher von Wladimir Putin geleitet wurde, in den USA zu operieren, obwohl auf einem Papierweg Bedenken dargelegt wurden, dass dies eine Bedrohung für die nationale Sicherheit darstellt.

Die FinCEN-Dateien, eine Zusammenarbeit zwischen BuzzFeed News und mehr als 100 Nachrichtenredaktionen des International Consortium of Investigative Journalists, zeigen, dass das US-Finanzministerium von 2007 bis 2016 mindestens 86 Warnungen bezüglich der Bank, ihrer Kunden oder Burjakows erhalten hat.

Diese Warnungen werden als verdächtige Aktivitätsberichte oder SARs bezeichnet. Laut Gesetz fungieren Banken als entscheidende Wächter für die US-Regierung und suchen nach Anzeichen von Finanzverbrechen. Wenn sie Transaktionen erkennen, die die Merkmale von Geldwäsche oder anderem finanziellen Fehlverhalten aufweisen, müssen sie SARs beim Financial Crimes Enforcement Network (FinCEN) des Finanzministeriums einreichen. Solche Berichte sind an sich kein Beweis für ein Verbrechen, können jedoch Ermittlungen und das Sammeln von Informationen unterstützen.

Banken dürfen die Existenz von SARs nicht diskutieren oder gar anerkennen, aber in einer Erklärung gegenüber BuzzFeed News sagte VEB, sie sei “nie an illegalen Aktivitäten beteiligt gewesen” oder von den Behörden in Bezug auf die in dieser Geschichte angesprochenen Fragen angesprochen worden.

Die Bank erklärte, dass die Offenlegung von SARs illegal sei und dass sie die Echtheit der bei BuzzFeed News eingegangenen Dokumente nicht überprüfen könne und daher keine weiteren Kommentare abgeben wolle.

Die von anderen Banken in Bezug auf VEB und seine Kunden eingereichten SARs dokumentieren vermutete nationale Sicherheitsrisiken. Einer warnte, dass Burjakow Bargeld an eine Adresse geschickt hatte, die mit einem Unternehmen verbunden war, das Ausrüstung bereitstellte, die für einen Geheimdienstagenten von großem Nutzen sein könnte: Videoüberwachungstools. Andere wiesen auf die Möglichkeit hin, dass eine VEB-Tochter das Regime von Bashar al-Assad in Syrien finanziell unterstützen und einen Waffenhandel mit einem sanktionierten Land ermöglichen würde.

Aber die wiederkehrenden Warnungen schienen VEB nicht zu schaden. Es war weiterhin gestattet, seine Dollars über die USA unter Verwendung einiger der renommiertesten Banken der Welt zu verarbeiten.

Der Spion und sein Vorgesetzter

Eugene Odinokov / Sputnik über AP

Das Vnesheconombank (VEB) -Logo.

Der VEB wurde als gemeinnützige, staatlich finanzierte Bank zur Ankurbelung der russischen Wirtschaft gegründet und wird von Präsident Putins innerstem Kreis kontrolliert. Igor Shuvalov, ehemaliger stellvertretender russischer Ministerpräsident, überwacht die Bank als ihren Vorsitzenden. Sein ehemaliger CEO war Sergey Gorkov, Absolvent der russischen Geheimdienstakademie.

Als Reaktion auf die Invasion Russlands in der Ukraine untersagten die USA 2014 Unternehmen, Kredite an VEB zu vergeben.

Dies war jedoch die einzige größere Einschränkung, mit der VEB konfrontiert war. Es war weiterhin gestattet, in den USA zu bankieren und Zugang zum Dollar, der wichtigsten Währung der Welt, zu erhalten.

Im Januar 2015 wurde Burjakow wegen Spionage festgenommen. Die Anklage läutete Alarmglocken beim New Yorker Bankengiganten JPMorgan Chase, wo VEB Geldkonten unter der Kontrolle von Buryakovs Vorgesetzten bei VEB führte.

Eine SAR von JPMorgan Chase bemerkte eine Klage von Buryakovs Vermieter. In dieser Klage hieß es, nachdem Burjakow von den US-Behörden wegen Spionage angeklagt worden war, sei seine Familie gegangen, ohne Miete für seine Wohnung in Riverdale, New York, zu zahlen. (Burjakow konnte für einen Kommentar zu dieser Geschichte nicht erreicht werden.)

Danach, so die Klage, sei Burjakows Vorgesetzter bei VEB auf dem Grundstück aufgetaucht. Er verursachte angeblich „strukturelle Schäden“ an der Wohnung, einschließlich des Zerbrechens von Möbeln, und räumte sie aus.

Die Compliance-Beauftragten von Chase, Mitarbeiter, deren Aufgabe es ist, nach Finanztransaktionen Ausschau zu halten, die mit kriminellen Aktivitäten verbunden sein könnten, überprüften die Aufzeichnungen des Vorgesetzten von Burjakow. Sie stellten fest, dass er auf höchst ungewöhnliche Weise Bargeld von den Konten des VEB entfernt hatte.

Laut Chases SAR besuchte Burjakows Vorgesetzter 2015 Chase-Niederlassungen in New York und New Jersey und zog drei Tage lang 30.000 US-Dollar ab. Jede Transaktion kostete 10.000 US-Dollar.

Alex Fradkin für BuzzFeed News

Eine Chase Bank in New York City.

Die Chase-Compliance-Mitarbeiter haben Alarm geschlagen. Sie warnten die US-Regierung, dass der Aufseher “in unmittelbarer Nähe” zu Burjakow arbeitete, dem sie “Wirtschaftsspionage” vorgeworfen hatten.

Sie sagten, dass die ungewöhnlichen Bargeldabhebungen des Vorgesetzten wie eine „Strukturierung von Geldern“ aussahen, um die automatisierte Warnung zu umgehen, die auftritt, wenn mehr als 10.000 USD in bar abgehoben werden – im Wesentlichen, dass Burjakovs Vorgesetzter möglicherweise versucht, eine Überwachung durch die Regierung zu vermeiden. Der Vorgesetzte hat VEB inzwischen verlassen und leitet seine eigene Firma. Er antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

Obwohl ein VEB-Mitarbeiter wegen Spionage angeklagt wurde und ein anderer an verdächtigen Transaktionen beteiligt war, ergriff die Regierung keine öffentlichen Maßnahmen gegen die Bank.

Die syrische Verbindung

Amer Almohibany / AFP / Getty Images

Eine Familie geht 2018 durch eine mit Trümmern bedeckte Straße in Syrien.

Chase war nicht die einzige große Bank, die sich Sorgen darüber machte, wie VEB Bargeld bewegte.

Im Jahr 2012 stellte die Federal Reserve von New York „Mängel“ bei der Art und Weise fest, wie die Commerzbank Banknoten verkaufte, und ordnete an, alle früheren Verkäufe zu überprüfen. Dabei untersuchten die Compliance-Beauftragten der Bank ihre Geschäfte mit einer VEB-Tochterbank. Es schien, dass die kleine Bank, die keine Büros außerhalb Russlands hat, zwischen 2010 und 2013 riesige Summen von US-Dollar – im Wert von 497 Millionen US-Dollar – von der Commerzbank gekauft hatte.

In dieser Zeit war der Syrienkonflikt von einem kleinen Aufstand zu einem ausgewachsenen Bürgerkrieg ausgebrochen, in dem verschiedene Fraktionen gegen das Assad-Regime antraten. Dies löste internationale Empörung über den Einsatz chemischer Waffen gegen Zivilisten aus, wurde jedoch von Russland unterstützt.

In einer SAR, die die Commerzbank später bei der US-Regierung einreichte, stellte sie fest, dass der VEB “öffentlich an syrische Handels- und Waffengeschäfte gebunden” sei und dass Russland das Assad-Regime durch “Kredite in Fremdwährung” unterstütze. Die Commerzbank war besorgt, dass die VEB-Tochter dem syrischen Regime bei der Finanzierung seines Krieges helfen würde.

Die Mitarbeiter der Commerzbank in Deutschland versicherten ihren Kollegen in New York jedoch, dass es sich bei den Verkäufen lediglich um „gewöhnliche wettbewerbsfähige Geschäftspraktiken“ handele.

Mitglieder des New Yorker Teams waren anderer Meinung. Die Amerikaner leiteten eine Untersuchung ein, die laut SAR der Bank “Aktivitätsspitzen” bei den Dollarkäufen ergab, die “den Sanktionen gegen Syrien zu entsprechen scheinen”.

Die Commerzbank stellte im September 2013 die Bereitstellung von Banknoten ein. Im folgenden Jahr teilte sie der US-Regierung ihren Verdacht in einer SAR mit.

Auf Fragen von BuzzFeed News antwortete die Commerzbank, dass sie aufgrund des Bankgeheimnisses keine Kommentare zu Kunden abgeben könne. Ein Sprecher sagte, die Bank habe seit 2015 stark in Compliance investiert und die von den US-Aufsichtsbehörden angeordneten Prüfungen erfolgreich abgeschlossen.

2013 schrieb eine Gruppe US-Senatoren an den damaligen Finanzminister Jack Lew und warnte, dass russische Banken, einschließlich VEB, als „finanzielle Rettungsleine“ für das Assad-Regime fungierten. Die damaligen Banken bestritten, Assad geholfen zu haben.

Die Senatoren erklärten, dass es „klare und überzeugende Beweise“ dafür gebe, dass Assad chemische Waffen gegen die syrische Bevölkerung eingesetzt habe, und forderten die Regierung auf, die VEB zu sanktionieren. Das Finanzministerium hat nicht gehandelt.

“Die Zahlung erschien ungewöhnlich”

Olga Maltseva / Getty Images

Ein russischer Hubschrauber fliegt im Juli über den Stadtrand von St. Petersburg.

Eine weitere VEB-Tochtergesellschaft, Genetechma Finance Limited, wurde auf ihre Verbindungen zu möglichen Waffenverkäufen untersucht.

Genetechma hatte der Barclays Bank mitgeteilt, dass sie Hubschrauber im Wert von 34,6 Millionen US-Dollar von einem staatlichen russischen Verteidigungsunternehmen kaufte und beabsichtigte, diese an eine in Moskau ansässige Leasingfirma zu verkaufen.

Im September 2013 teilte Barclays jedoch mit, dass der Deal in letzter Minute gescheitert sei und die Hubschrauber stattdessen an ein in den VAE ansässiges Luftfahrtunternehmen verkauft würden.

Als die Compliance-Beauftragten von Barclays später Nachforschungen anstellten, stellten sie fest, dass das Unternehmen in den VAE der „Generalagent“ für einen Produktions- und Reparaturkomplex für die Luftfahrt im Sudan war. Dieser Komplex war ein Joint Venture zwischen der damals sanktionierten nordsudanesischen Regierung und Russian Helicopters, einer Verteidigungsfirma, die Flugzeuge sowohl für zivile als auch für militärische Zwecke herstellt.

Die sudanesische Regierung wurde von den USA als staatlicher Sponsor des Terrorismus angesehen, und Russland unterstützte bekanntermaßen die sudanesische Regierung im blutigen Bürgerkrieg im Südsudan.

In seiner SAR an die US-Regierung stellten Compliance-Beauftragte von Barclays fest, dass Genetechma „vier (4) Hubschrauber mit doppeltem Verwendungszweck verkauft hat“, die „für das Militär anpassbar“ sind, an ein Unternehmen mit Verbindungen zu einem sanktionierten Land. Experten sagten gegenüber BuzzFeed News, dass das in der SAR identifizierte Hubschraubermodell ein Typ war, der im Südsudanesenkrieg häufig verwendet wurde.

Barclays war auch besorgt über Anzeichen von Geldwäsche, die mit dem Geschäft einhergingen. Nachdem der Deal abgeschlossen war, schickte Genetechma eine Zahlung von 10,2 Millionen US-Dollar an eine zypriotische Shell-Firma und teilte Barclays mit, dass die Zahlung Teil des Hubschrauber-Leasingvertrags sei.

Bald darauf zahlte das Unternehmen in Zypern genau den gleichen Betrag, 10,2 Millionen US-Dollar, an ein weiteres Shell-Unternehmen und erklärte, es handele sich um eine Zahlung für Altmetall. Die Compliance-Beauftragten von Barclays waren der Ansicht, dass „die Zahlung ungewöhnlich erschien“. Sie konnten nicht identifizieren, wem die zweite Shell-Firma gehörte oder wo sie ihren Sitz hatte. Sie befürchteten, dass der Deal mit dem Nordsudan verbunden sein könnte.

Louise Shelley, eine Akademikerin, die Geldwäsche studiert hat, sagte, Geschäfte in diesem Komplex sollten rote Fahnen setzen. Legitime Lieferketten seien “aus Effizienzgründen direkt und direkt”, sagte sie gegenüber BuzzFeed News. “Illegale Lieferketten müssen verwickelt sein, damit sie nicht transparent sind.”

Barclays beantwortete Fragen zu dieser Geschichte und sagte, dass er laut Gesetz keine Kommentare zu Kunden oder Transaktionen abgeben könne, die in SARs aufgeführt sind, und dass die Bank der Ansicht sei, alle ihre rechtlichen und regulatorischen Verpflichtungen erfüllt zu haben.

Genetechma antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

Der Spion bekennt sich schuldig

Handout / Reuters

Burjakow auf einem kommerziellen Flug nach Russland im April 2017. Er wurde von Deportationsbeamten begleitet und dann den russischen Behörden übergeben.

Burjakow, der von VEB beschäftigte Spion, fand die US-Regierung weniger verzeihend.

2016 bekannte er sich schuldig, verdeckt als russischer Agent gearbeitet zu haben und wurde zu 30 Monaten Gefängnis verurteilt. Nach einem Jahr wurde ihm eine vorzeitige Freilassung gewährt.

US-Einwanderungsbeamte begleiteten ihn auf einem kommerziellen Flug nach Moskau. Ein Bild aus dem Flugzeug zeigt den Spion, der in seinen Economy-Class-Sitz zurückgesunken ist und mit dem Kinn in der Hand nachdenklich nach vorne blickt.

Es war die letzte bekannte Sichtung des Spions. Sein ehemaliger Arbeitgeber, VEB, ist weiterhin in den USA tätig. ●

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